La Elección Del Editor

Explicando la muerte a los niños.

Luto

Hace cuatro años, en mi cumpleaños de noviembre, murió mi abuela. El año pasado, en la noche de ese aniversario, me acurruqué en la cama, leyendo a mi hija de cinco años, Charlotte, cuando me atraganté con las palabras. Mis ojos se llenaron de lágrimas cuando mi otra hija, Lauren, de siete años, entró a la habitación. "¿Qué pasa, mami?", Preguntó, mientras me limpiaba las mejillas. "¿Es bisabuela?"

Asenti. Mi abuela, Margaret, me crió alrededor de los cuatro años. Estábamos más cerca que la mayoría de las madres e hijas. Cuando era joven, le conté todo, incluyendo a los chicos con los que estaba enamorado y las chicas que me estaban molestando. A medida que crecía, descubrimos que compartíamos una pasión por los problemas mundiales y la literatura, que a menudo discutíamos al comprar ropa. Incluso de adulta, donde sea que estuviera en el mundo para mi educación o trabajo, la llamaría, a menudo dos o tres veces al día. Y ella estaba allí cuando me sacaron de la sala de partos después de dar a luz a mis dos hijas. No en vano, Margaret es el segundo nombre de Lauren.

Froté las espaldas de mis hijas mientras mis lágrimas caían. Hablé acerca de cómo mi abuela solía acariciarme la frente y cepillarme el pelo largo de la misma manera que lo hago para ellos. También hablé sobre cómo era un poco diferente a la mayoría de las abuelas: por ejemplo, conducía sus costosos autos deportivos demasiado rápido.

"Me gustó correr en los pasillos de su edificio", intervino Lauren. "¡Ella me dejó ser una cosa salvaje!"

"Extraño a Warren", intervino Charlotte. Su mente se había dirigido a su tío, quien murió de un tumor cerebral hace un año y medio, a la edad de 34 años. Cuando estábamos listos para apagar las luces, todos estábamos llorando, mirando las fotos de James, Warren ahora. Hijo de tres años. "Debe estar tan triste por no tener un padre", se lamentó Charlotte. "Apuesto a que lo es", le contesté.
Como muchos padres de mi generación, crecí en una familia que no mostraba mucha emoción, especialmente el dolor. Estaba decidido a hacerlo de manera diferente con mis propios hijos. Es por eso que dejé caer esas lágrimas cuando me siento triste por la muerte de mi abuela y hablo abiertamente con mis hijas sobre la pérdida de su prima pequeña. También comparto muchas de las historias sobre las que escribo en mi trabajo como periodista, incluida la vida de una joven víctima de la guerra en Sierra Leona. Por supuesto, a veces me pregunto si estoy haciendo lo correcto. ¿Son mis hijos demasiado pequeños para manejar el dolor del adulto? ¿Los estoy cargando con mi propia tristeza? No, dice Linda Goldman, una terapeuta del dolor con base en Maryland, especializada en niños. "Lo que se puede mencionar es manejable", explica. Goldman continúa diciendo que los niños pueden sentir cuando estás molesto. Explicar por qué y demostrarles que estás bien aliviará su ansiedad y demostrará buenas habilidades de afrontamiento. "Existe el mito de que estamos protegiendo a los niños al no darles información", dice Sarah Henderson, consejera de Bereaved Families of Ontario. “Pero, ¿de qué otra manera aprende un niño que estar triste es parte de la vida? ¿O aprender a trabajar a través de esa tristeza de una manera positiva?

En cuanto a la cuestión de la edad, los expertos dicen que ningún niño es demasiado pequeño para llorar. "Incluso los bebés y los niños pequeños tienen la capacidad de llorar", dice Goldman. Pueden sentir cuando los que los rodean están tristes, explica, y sufren sus propias pérdidas. Goldman cuenta la historia de una madre que murió en un accidente automovilístico. Los niños mayores entraron en terapia, pero el padre sintió que el más pequeño, un niño pequeño, era demasiado joven. A los cinco años, este niño tenía pesadillas, mojaba la cama y dibujaba imágenes perturbadoras del accidente. "Había guardado el dolor", dice Goldman. "Y salió de diferentes maneras y en diferentes etapas de su desarrollo".

Cindy Lang de Calgary ha visto que esto sucede con su hijo. Thomas tenía dos años cuando su padre, Michal, murió después de un accidente de bicicleta en agosto de 2005. Lang instintivamente hizo algunas de las cosas que los expertos recomiendan. Por ejemplo, mantuvo las rutinas de Thomas (siestas, comidas, tiempo de juego) iguales. Pero cuando Thomas seguía preguntando: "¿Cuándo volverá papá a casa?" Lang contestaría: "Tu papá está en tu corazón".

Entonces Lang descubrió que esta respuesta probablemente no estaba ayudando a Thomas cuando asistió a un seminario sobre el dolor unos seis meses después de la muerte de Michal. "Los niños pequeños piensan tan literalmente que Thomas podría haber creído que Mike estaba en su corazón", dice Lang. Así que ella intentó algo diferente. Sostuvo el casco de Michal y le dijo a su hijo que su padre había muerto y que él no iba a volver a casa. Para sorpresa de Lang, Thomas cambió de tema inmediatamente al preguntar: "¿Dónde está mi tren?"

A lo largo de los años, a menudo en momentos inesperados, en el parque o en un restaurante, Thomas hablará sin parar sobre su padre. "Preguntará: '¿Cómo murió mi papá?'", Dice Lang. "Recordará los hermosos detalles de su vida juntos, andar en bicicleta, la cabeza calva de Michal, lo que se sintió en él", dice Alan Wolfelt, director del Centro para la Pérdida y la Transición de la Vida en Colorado ( y anfitrión del seminario al que asistió Lang). "Los niños reproducirán lo que recuerdan de la persona y la muerte una y otra vez".
Pero el duelo también puede ser muy doloroso, y debido a que los niños a menudo no tienen las palabras para expresar su dolor, puede surgir en su comportamiento. Thomas, por ejemplo, comenzó a abrazarse más con su madre después de que ella le contara sobre la muerte de su padre. A veces los niños regresan mientras están de luto, volviendo a la conversación con el bebé y las rabietas. "Esta es a menudo la forma en que el niño dice que está sufriendo", dice Henderson. Los expertos advierten a los padres que no detengan estos comportamientos demasiado rápido. "El mensaje que enviamos a los niños cuando decimos 'deja de estar enojado' o 'deja de llorar' es que el luto es vergonzoso", dice Henderson. "Los niños necesitan saber que todo lo que sienten es normal y saludable".
El juego y la terapia de arte pueden ayudar a los niños a expresar el dolor y los sentimientos complicados que a veces vienen con él. Por ejemplo, Goldman describe un proceso llamado "pensamiento mágico", en el que un niño cree que ha causado que algo suceda que está fuera de su control. Goldman ha trabajado con niños que se sintieron aliviados cuando un hermano murió después de una larga enfermedad, y luego se sintieron culpables por sentirse aliviados. También trabajó con una niña cuya madre murió en los ataques al World Trade Center el 11 de septiembre. "Ella se culpó a sí misma", dice Goldman. En terapia, Goldman trabajó con la chica para comprender estos sentimientos de culpa. "Finalmente ella dijo: 'Mi mamá estaba enferma ese día. Debería haberla hecho quedarse en casa ".

A veces es muy difícil para los padres que se afligen crear un ambiente en el que sus hijos puedan llorar. Cuando Ezra, el hijo de Eric Mackey y Gina Strimas de seis semanas de edad, murió en la primavera de 2008, tuvieron que ayudar a sus otros seis hijos a llorar mientras se enfrentaban a su propia devastación, así como al estrés de una investigación policial sobre la muerte del bebé. (un proceso de rutina con muertes de SIDS en Ontario). Mantuvieron viva la memoria de Ezra a través de fotografías, poemas, libros y rituales familiares. El luto fue un proceso tan natural para la familia que cuando un maestro le dijo a Rowen que no incluyera a Ezra en una asignación de clase sobre su familia, se sintió confundido. "Cuento a Ezra en casa", dice Rowen. "No entendía por qué no podía contarle en la escuela".

Los expertos dicen que las discusiones sobre la muerte y el luto deberían comenzar temprano, sin importar si alguien cercano al niño ha muerto. La muerte de una mascota querida o la mudanza de un amigo cercano son buenas oportunidades para que los padres inicien conversaciones que puedan ayudar a preparar a los niños para mayores pérdidas en el futuro. Y, dice Wolfelt, la forma en que los adultos cuidan a los niños cuando están sufriendo una pérdida tiene mucho que ver con cómo los niños apoyarán a los demás. "Cuando a los niños se les muestra compasión, se vuelven compasivos", dice. "La capacidad de amar, después de todo, también requiere la capacidad de llorar".

Descubrí esto recientemente con Lauren y Charlotte. A lo largo de los años, siempre les he hablado sobre mi trabajo, que a menudo implica viajar a países en desarrollo y hacer una crónica del impacto de la guerra, incluidos los horrores que sufren los niños en lugares como Colombia y Ruanda. Cuando se produjo el terremoto en Haití, mis dos chicas decidieron donar el dinero de su cumpleaños a los sobrevivientes. “Hay niños sin mamás y papás. ¿Podemos ayudarles? ”Dijo Charlotte.

Después de la escuela al día siguiente, fui con mis hijas para ayudarlas a retirar dinero de sus cuentas bancarias. Luego me puse de pie con orgullo, ya que lo donaron a la organización sin fines de lucro Médicos Sin Fronteras / Médicos sin Fronteras.

Buena pena

• Los expertos coinciden en que es saludable mantener vivo el recuerdo de un familiar fallecido. Los niños pueden hacer cajas de memoria en las que colocan recordatorios de la persona. Cindy Lang, de Calgary, escribió y diseñó un libro para su hijo, Thomas, sobre su vida con su padre, quien murió en un accidente de bicicleta cuando el niño tenía dos años. De manera similar, después de que el esposo de Heather Hewitt murió repentinamente de pancreatitis, ella sacó una de sus corbatas y la envolvió en una banda elástica para que su hija Susan, de nueve años, pudiera mantener a su papá cerca mientras ella estaba en la escuela.

• Los niños pequeños pueden describir sus sentimientos como colores. Dr. Seuss Mis muchos dias de colores Es una buena herramienta para introducir este concepto.

• Los niños pueden hacer botes de paz en los que colocan artículos que los hacen sentir tranquilos y felices. Pueden tener otro frasco para las cosas que los hacen sentir tristes. "Esto puede ayudar a los niños a expresar sus emociones", dice Sarah Henderson, consejera de Bereaved Families of Ontario.

• Los rituales de cierre son muy importantes para que los niños honren la muerte de alguien significativo. A menos que los niños expresen un fuerte deseo de no asistir a un funeral, los expertos recomiendan llevarlos, explicando lo que sucederá allí y lo que verán.

Libros para niños

La caída de Freddie la hoja por Leo Buscaglia (3–6)
Cuando los dinosaurios mueren: una guía para entender la muerte por Laurie Krasny Brown (3–6)
El adiós de Everett Anderson por Lucille Clifton (4–7)
Regalos de despedida del tejón por Susan Varley (4–8)
Sanando tu corazón afligido por los niños: 100 ideas prácticas por Alan Wolfelt (6–12)

Recursos para padres

bereavedfamilies.net Bereaved Families of Ontario ofrece asesoramiento y programas grupales para familias. El sitio web tiene enlaces a organizaciones similares en otras provincias. Recursos para padres

childrensgrief.net El sitio web de la terapeuta del dolor Linda Goldman ofrece consejos y lecturas recomendadas para ayudar a hablar con los niños sobre la muerte y el luto.

centerforloss.com El sitio web de Alan Wolfelt, director del Centro para la Pérdida y la Transición de la Vida en Colorado, ofrece recursos, como DVD y libros para colorear, para ayudar a los niños a enfrentar el dolor.

tlcpc.org El Programa Dr. Jay Grief del Hospital Mount Sinai de Toronto ofrece asesoramiento para niños y apoyo para las familias.

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